viernes, 31 de enero de 2014

EU-Japan relations: an untapped potential


Yesterday MEPs checked the state of play of the currently negotiated EU-Japan Strategic Partnership Agreement (SPA) at a public hearing in the European Parliament in Brussels. The hearing was organized by the EPP Group and hosted by Alojz Peterle MEP, the institution's appointed Rapporteur on the matter.
“EU-Japan relations if enhanced in a comprehensive manner and lifted onto a higher and more strategic plain represent a huge untapped potential”, said Peterle.
The EU and Japan together represent more than one third of the global share of GDP and sources of revenues. With high living standards and seemingly common future challenges, the new agreement comes in the right moment to “provide a change of paradigm, bring people together, bring them hope and a new future, with full commitment and substance ready to deliver concrete results”, as expressed by Mr Shiojiri, Ambassador of Japan to the EU. He also praised the “comprehensive nature of the agreement”.
Mr Isticioaia-Budura, chief negotiator of the EU-Japan SPA and Managing Director for Asia and the Pacific of the European External Action Service (EEAS), reminded about the two track approach of negotiations through which the trade agreement is negotiated in parallel with the strategic agreement since 25 March 2013. He especially emphasized the legally binding nature and the tailored-made approach for negotiating the agreements.
Members of the academic community agreed that the enhancement of political relations could be used to leverage both blocks' soft power position through the upward harmonization of common standards by establishing them on a global and regional level. The areas to be harmonized on a higher level, according to them, are environmental sustainability, health and joint cooperation in the promotion of human rights, peace and security, democracy and the rule of law.
Referring to the state of play of negotiations of the Free Trade Agreement (FTA) Pablo Zalba Bidegain MEP, said: “Different perspectives and ways of doing business exist in both sides, but precisely because of the agreement being negotiated, those many times cultural differences would be effectively minimized”. In this respect, the European Chief Negotiator for the FTA, Mr Mauro Petriccione, underlined, that in 20 years’ time the full potential of market liberalization and harmonization will reach its full impact, with positive effects over job creation, economic and investment activity and substantially enhanced trade volumes.
Alojz Peterle MEP stressed that after four rounds of negotiations the need to “intensify the efforts to move forward with great dynamism, without neglecting the fundamental values both parts share and the responsibility they have to spread them on a global and regional context”.
Peterle concluded that he will table a draft report on the matter containing specific recommendations in the next weeks at the Committee of Foreign Affairs. The report is expected to be adopted this April in Strasbourg, at the last plenary session of the current legislature of the European Parliament.

jueves, 30 de enero de 2014

Interchange fees regulation “aims to strengthen the single market"

Spanish EPP MEP Pablo Zalba Bidegain is the rapporteur on the proposed regulation on multilateral interchange fees (MIFs) for card-based payment transactions.

Where do the figures of an interchange fee fixed cap of 0.2% for debit cards and 0.3% for credit cards come from?

These figures have been proposed by the Commission, and according to them, they are based on the erchant indifference test (MIT) (1). This is a question that should be posed to the Commission, the European Parliament didn’t fix the caps, so far we have maintained the caps in the report, and we have asked the Commission to provide further proof that these caps are suitable for all the countries.

Does this mean we might see flexibility in the caps on a country by country basis?

Not really with the cap, the targets I want to achieve with this new regulation is to strengthen the single market, so I would prefer 0.2% and 0.3%, but I understand that we have to give flexibility to member states if they want lower caps. My concern is that we want to take into account the different levels of penetration in each country. We wish to incentivise the use of cards in Europe.

Some studies argue that this regulation will benefit big retailers only, and that the consumer will not see any difference in prices. Do you agree with this?

Not really. I think the retail industry in Europe is really competitive and very cost-focused. I believe in the end this will have an impact on prices. It’s true that it will be difficult to see the real impact in the prices, but in the end, I do not hesitate to say that this will have an impact on prices. The worst-case scenario that it has no impact at all, which I do not believe is likely, at least we will have achieved one of the objectives of this new regulation, which is to have more transparency. Consumers will know how much they pay in interchange fees whenever they pay with a credit card.

Certain stakeholder groups advocate a 0% interchange fee across the board. Is this realistic?

This is not realistic for one reason. Every single cash transaction has a cost. Some experts argue that the cost of paying with cash is 0.16% [per transaction]. I am much more in favour of a fixed cap of 0.2% rather than 0%. Again - everything has a cost. I hope that the rate that the Commission has fixed is realistic.

It has been suggested that the proposed definitions of debit cards and credit cards only reflect the definitions used by MasterCard and Visa. Is it realistic to suggest that this could reinforce their perceived duopoly or could put existing European card schemes at risk?

It is true that the definitions can be improved, because as you say they have been based on MasterCard and Visa's definitions. We are trying to improve the definition of a debit and credit card operation to make the legislation clearer. The situation in the member states differs widely. Our aim is to find a formula that could be adapted to all the countries, despite all the differences, and that could be used to clearly define the types of operation at issue.

At the outset, I had four things in mind: transparency, consumer protection, the single market and innovation. We are working together with all the stakeholders to try to balance these four objectives, which are the priorities I want to balance in this report.

(1) The MIT is a methodology developed in economic literature, which was used by the Commission to assess the MIF rates. The fee that meets the requirements in this test ensures that merchants do not pay higher charges than the value of the transactional benefits that card use generates for them.

viernes, 24 de enero de 2014

SME EUROPE Working Breakfast on “EPP Policy for SMEs – Building Strong and Dynamic Small Businesses”

On Wednesday, the 22nd of January 2014 the SME Europe of the EPP organized an event on ”EPP Policy for SMEs – Building Strong and Dynamic Small Businesses”.

A quick introduction was given by SME Europe President and Co-founder Nadezhda NEYNSKY MEP, EP Committee on Budgets. In her opening statement NEYNSKY pointed out, that the only way out of the current economic crisis are strong SMEs that provide sustainable growth as an answer to youth unemployment.

The Vice-President of SME Europe Pablo ZALBA BIDEGAIN MEP elaborated on the issue of education, which, as he explained, is one of the most important factor for innovation and therefore the essential ingredient for sustainable growth. To be competitive amongst others and to overcome challenges in multinational markets SMEs need highly qualified Entrepreneurs and employees.
The Keynote Speaker Gerhard HUEMER, Director of UEAPME, explained the role of SMEs, not only for the economy, but also for aspects of social stability and demographic changes. He advised the MEPs to keep the needs of SMEs in mind, since 70-80% of the daily rules with which SMEs are confronted, are (at least pre-) decided by the EU. He also stated that the number one goal must be to get out of the crises because SMEs can`t develop in recessions. Another point Gerhard HUEMER made, was that EU legislators always seem to only think of big multinational companies when they draft bills. The outcome is that those regulations increase the bureaucracy to a level that is impossible to be handled by small and medium enterprises. Gerhard HUEMER therefore asked to always consider the “think small first principal”.

Bendt BENDTSEN, the First-Vice President of SME Europe, called for deregulation and stressed once more the important role that micro enterprises have for Europe`s economy. He also addresses the topic of limited capital on the market. He was concerned that sound investments don`t happen at the moment because of a general uncertainty among investors and that this problem must be tackled as soon as possible.

SME Europe Vice President Salvador SEDÓ I ALABART MEP lead through the event and moderated the following discussion.

jueves, 23 de enero de 2014

Europarlement kan betaalkaarten fors duurder maken

Vorige week schikten Visa en Mastercard hun antitrustzaak in de VS voor een record van 4,15 miljard euro. Ondertussen dreigt het Europees parlement maatregelen te schrappen die de concurrentie tussen de betaalkaarten moeten verscherpen. “De kosten voor de handelaar zullen hoog oplopen”, waarschuwt Dominique Michel van de distributeursorganisatie Comeos.

In juli publiceerde de Europese Commissie haar ontwerpverordening over de interbancaire vergoedingen voor betalingen met kaarten. Sommige van haar voorstellen waren revolutionair. Ze lagen in de lijn van wat handelaren en consumentenorganisaties en aanbieders van alternatieve betalingskaarten zoals Payfair al jaren vroegen. 

Dat voorstel is ondertussen in behandeling bij de commissie Economie van het Europees parlement. De auteur van het parlementaire tegenvoorstel is Pablo Zalba Bidegain van de Spaanse Partido Popular uit de EVP-fractie. Zalba, een bedrijfsdeskundige die jarenlang in marketingposities zat bij de constructie-divisie van ArcelorMittal en bij enkele Spaanse machinebouwers, veegt nu de meest ingrijpende maatregelen van de Europese Commissie onder tafel.

Handelaar kan geen kaarten weigeren

De Commissie wou komaf maken met de “Honour All Cards Rules”, de bepaling om alle kaarten te honoreren, die sommige betaalsystemen opleggen. “Dat soort contractuele regels verplicht de handelaar alle types kaarten van een financiële instelling te aanvaarden, ook al is dat een dure Platinum kaart. Met de sterke positie van Bancontact/Mister Cash zijn we in België daartegen vandaag nog enigszins beschermd. Als morgen theoretisch iedereen met iedereen zal concurreren, zal dat actueel worden", waarschuwt gedelegeerd bestuurder Dominique Michel van Comeos. 

Volgens de Commissie kan een betalingstransactie voor de handelaar 25 keer duurder zijn met een ‘premium’ kredietkaart, vergeleken met een goedkope debetkaart. Zalba daarentegen argumenteert dat de consument onzeker zal worden en meer cash gebruiken als de kans bestaat dat de handelaar zijn kaart niet aanvaardt.

Merkencontrole blijft

In haar ontwerpverordening verbiedt de Commissie ook contractuele bepalingen die ‘co-badging’ belemmeren. Daarmee wil ze de banken de vrijheid geven om meerdere merken en toepassingen op één kaart of apparaat te zetten, zodat de consument de betalingswijze kan kiezen die hem het best uitkomt. Zalba argumenteert hier dat de Commissie interfereert in de vrije productmarketing van de betaalsystemen. “Dat ze zouden gedwongen worden om hun merk te laten associëren met concurrerende merken of met merken met een twijfelachtige reputatie zonder hun uitdrukkelijke toestemming, is onbegrijpelijk", noteert Zalba in zijn toelichting. Volgens Comeos betekent dit echter dat de banken automatisch de betaalwijze kunnen kiezen die hén het meest opbrengt.

Hogere vergoedingen

Met een paar woordjes verhoogt Zalba ook het plafond op de vergoedingen die de betaalsystemen mogen vragen aan de handelaren. In het voorstel van de Commissie, dat na lang getouwtrek met Visa en MasterCard tot stand is gekomen, zijn die beperkt tot 0,2 procent van de transactiewaarde voor debetkaarten en tot 0,3 procent voor kredietkaarten.

Zalba stapt af van die absolute waarden en maakt er gewogen gemiddelden van “om te kunnen differentiëren tussen sectoren met verschillende risicoprofielen”. Hij noemt de hoogte van de limieten “compleet arbitrair” en verwijt de Commissie dat er nooit een impactstudie over is gevoerd. Volgens Dominique Michel is de kost van een Bancontact/MisterCash transactie nu “6 of 7 cent”, hoewel er grote verschillen bestaan tussen wat grootwarenhuizen en kleinhandelaren betalen. De handelaren zijn altijd al tegenstander geweest van debetkaartvergoedingen in procenten, omdat er bij debetkaarttransacties, die pas doorgaan als de koper voldoende geld op zijn rekening heeft, geen kredietrisico speelt. 

Laatste belangrijke punt waarop Zalba ingrijpt in het Commissie-voorstel is in de definitie van “grensoverschrijdende betalingstransacties”. Volgens de Commissie zijn dat alle transacties waarin de betalingsdienstenleverancier van de betaler en van de ontvanger in een verschillende lidstaat gevestigd zijn - of waar de kaartuitgever uit een andere lidstaat komt dan het verkoopspunt. Zalba wil alleen dat laatste behouden. Op die manier is de verordening niet van toepassing op puur binnenlandse transacties. “Hij wil verhinderen dat handelaren binnen de Europese Unie gaan shoppen naar de goedkoopste betalingsdiensten. In zijn voorstel moeten Belgische betalingen door Belgische kaarthouders in België worden afgehandeld", meent Dominique Michel.


Onnodig te zeggen dat Comeos al volop aan het lobbyen is bij de Belgische leden van de ECON-parlementscommissie om rapporteur Zalba terug te fluiten. “Indien de voorstellen niet worden ingetrokken of weggestemd, ziet het er somber uit voor het elektronisch betaalverkeer in de handel”, besluit Michel. “Dit is één van de vijf meest cruciale dossiers in onze sector. Jaren hebben we met de Europese Commissie gevochten om een betere situatie te hebben. Je hebt dan eindelijk een voorstel dat min of meer deftig is en dan komt die rapporteur plots met voorstellen die niets te maken hebben met het werk van de Commissie. Gewoonlijk neigt het parlement in de richting van de consument. Hier gaat het helemaal de kant van de banken op". 

Eén troost voor Comeos. Dezelfde parlementscommissie behandelt momenteel ook de herziene Richtlijn Betalingsdiensten. Daar is het Portugese EVP-lid Diogo Feio rapporteur. Hij behield de voorstellen waarbij handelaren extra kosten mogen aanrekenen voor dure betaalmiddelen – of korting mogen geven voor goedkope. Op die manier krijgen de handelaren dan toch nog de kans om aan de consument duidelijk te maken wat zijn betaalmiddel hen kost.

Obchodníci se bojí drahých platebních karet

Budou obchodníci při placení za prodej svého zboží či služeb přijímat všechny platební karty jedné značky, nebo bude zcela na nich, kterou kartu od zákazníka přijmou a kterou ne? To je jeden z problémů, který nyní v souvislosti s připravovanou změnou legislativy řeší i Evropský parlament. 

Karty jsou levnější i dražší
V současné době v EU platí, že pokud chce zákazník za svůj nákup zaplatit platební kartou, obchodník, který na dveře svého krámu vyvěsí logo karetní společnosti, musí přijmout všechny karty této značky. 

Jak ale poukazují obchodníci, spotřebitelé mají k dispozici širokou škálu platebních karet, které se však od sebe liší rozdílnou výší mezibankovních poplatků za jejich akceptaci. Obecně platí, že bezkontaktní karty mají nízký poplatek, zatímco služební karty jsou dražší. Podobně je to s prémiovými kartami, které umožňují extra služby.  

„Existuje-li tzv. pravidlo akceptace všech karet (HACR; z angl. Honor All Cards Rule), obchodník nemá na výběr,“ řekla EurActivu Hana Carvová ze Svazu obchodu a cestovního ruchu ČR. Vysoké náklady se pak promítnou do cen zboží či služeb.  

„Kdyby měl obchodník možnost si vybrat, mohl by spotřebitele upozornit, že za jejich kartu platí neúměrně vysoké poplatky. Proto je pro obchodníky klíčové, aby měli právo volby,“ dodala.  

Budeme si nosit celý balíček karet? 

Podobně ve svém návrhu uvažuje i Evropská komise, která chce pravidlo HACR do budoucna omezit a umožnit obchodníkům vybrat si platební karty, jež budou akceptovat. Věří totiž, že se jí tak podaří zlepšit konkurenční prostředí a vnést na trh více transparentnosti.   

S takovým postupem ale nesouhlasí karetní společnosti a banky a proti se staví i parlamentní zpravodaj legislativy španělský europoslanec Pablo Zalba Bidegain (EPP).  

Pokud získá obchodník možnost vybrat si, kterou kartu ve svém obchodě přijme, naruší se prý spotřebitelská jistota. Každý zákazník si totiž bude muset před každým nákupem hlídat, zda svou kartou vůbec zaplatí.  
„Případně jich budeme nosit celý balíček s tím, že alespoň jednu kartu snad prodejce akceptuje,“ píše se ve stanovisku ke směrnici Evropské komise Sdružení bankovních karet (SBK).  

„Z určitého pohledu je úvaha Komise pochopitelná. Je správné, aby obchodník, kterému se nevyplácí akceptovat dražší karty, je jednoduše neakceptoval. Je to princip volné soutěže, ale na druhou stranu by se mělo myslet i na stranu držitele karet,“ uvedl v nedávném rozhovoru pro EurActiv Sirus Zafar, předseda SBK.    

Zároveň vyjádřil přesvědčení, že pokud zákazníkovi nebude z jakéhokoliv důvodu umožněno zaplatit kartou, klesne jeho důvěra v používání platebních karet. „Vede to pak k tomu, že kartu postupem času přestane používat,“ dodal Zafar. 

S návrhem směrnice o platebních službách a nařízení k mnohostranným mezibankovním poplatkům přišla Evropské komise v létě letošního roku. V těchto dnech se k balíčku vyjadřuje i Evropský parlament. Kompromis s ostatními unijními institucemi by měl být připraven na jaře příštího roku.